La Convention des Nations unies relative aux droits de l'enfant (1989) et ses trois Protocoles additionnels sont la référence de toutes les activités de l’IDE.

Ce texte a consacré la reconnaissance de l'enfant comme personne à part entière, titulaire de droits, et implique des changements importants dans la pratique des professionnels.

La mission de l’IDE est d’obtenir une réelle application des droits de l’enfant sur le terrain, avec une modification des prises en charge respectueuse des droits de l'enfant.

L'expérience de l'IDE depuis de nombreuses années et les demandes diverses qu'elle reçoit montrent que le défi est énorme, mais que l'amélioration sensible des systèmes est possible, si la volonté politique et la formation technique se rejoignent.